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¿Cómo llegó la peste negra a Europa?

Benito Stalin

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El 1 de diciembre de 1347, un navío venido del mar Negro y lleno de marineros moribundos atracó en el puerto de Mesina, Sicilia. Fue el inicio de la plaga.


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es el nombre comúnmente dado por la historiografía a la peor epidemia sufrida por Europa en toda su Historia.
Para sus contemporáneos fue simplemente la "Gran Peste" (la magna pestilentia, en los documentos latinos de la época). Se originó en el Lejano Oriente, probablemente a principios de la década de 1330, y en 1346 ya apareció en las factorías italianas de Crimea; en 1347 se había extendido hacia Constantinopla y el Mediterráneo oriental, y llegaría a Sicilia y a los puertos del Adriático a finales de año. A principios de 1348 causaba estragos en Génova, y desde allí se propagó durante 1348 y 1349, lenta pero inexorablemente, del sudeste al noroeste. Tanto su progresión como sus efectos iban a ser muy irregulares y variables: mientras algunas localidades quedaron prácticamente arrasadas, otras no sufrieron daño alguno. Londres, París y
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, por ejemplo, se vieron muy afectadas por la enfermedad
, mientras que Milán, Lieja o Núremberg escaparon del contagio con daños relativamente menores.

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Pero ¿cuál fue la "zona cero" de la epidemia en Europa? Todos los datos apuntan al puerto siciliano de Mesina como foco inicial de la propagación . Allí atracó, el 1 de diciembre de 1347, al menos un barco lleno de marineros moribundos proveniente del mar Negro. Los tripulantes sufrían altas fiebres y presentaban ganglios en el cuello y las ingles que parecían ir a estallar en cualquier momento, así como la piel cubierta de bultos negros (de ahí su nombre). Morían en apenas unos días sin que ningún médico pudiese evitarlo ni aliviar sus males. El barco de aquellos marineros había recalado en Caffa, en el mar Negro, hasta donde, probablemente, la epidemia había llegado desde Mongolia por la
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. La enfermedad, sin causa conocida por entonces, avanzó como un rayo por Europa. En apenas cinco años, la Peste Negra surcó el continente de París a Londres y de Barcelona a Moscú, llevándose por delante más de 20 millones de vidas.

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Hay varias hipótesis sobre dónde comenzó la mayor epidemia medieval: quizá en algún lugar del norte de la India o, más probablemente, en las estepas de Asia central, desde donde fue llevada al oeste por los ejércitos mongoles. Así, hay que recordar que la colonia genovesa de Caffa fue asediada por aquellos guerreros, y se cuenta que estos lanzaban con catapultas los cadáveres infectados dentro de la ciudad. De este modo, los refugiados de Caffa habrían contagiado luego la peste a los marinos de Mesina... o a las ratas de su barco. Se pensaba entonces que los monjes mendicantes, los peregrinos y los soldados que regresaban a sus casas eran el vehículo para la introducción de las grandes epidemias de un país a otro. Esto era en parte cierto, pero sin duda el comercio naval fue la actividad más peligrosa, ya que los barcos llegaban a puerto y descargaban, junto con las mercancías, las ratas infectadas, procedentes de países donde la enfermedad era endémica. Y este fue sin duda el medio mayor de difusión de la Peste Negra.



Las cifras de la peste negra

La península Ibérica, por ejemplo, pudo haber pasado de seis millones de habitantes a dos o bien dos y medio, con lo que habría perecido entre el 60 y el 65 por ciento de la población. Se ha calculado que ésta fue la mortalidad en Navarra, mientras que en Cataluña se situó entre el 50 y el 70 por ciento. Más allá de los Pirineos, los datos abundan en la idea de una catástrofe demográfica. En Perpiñán fallecieron del 58 al 68 por ciento de notarios y jurisperitos; tasas parecidas afectaron al clero de Inglaterra. La Toscana, una región italiana caracterizada por su dinamismo económico, perdió entre el 50 y el 60 por ciento de la población: Siena y San Gimignano, alrededor del 60 por ciento; Prato y Bolonia algo menos, sobre el 45 por ciento, y Florencia vio como de sus 92.000 habitantes quedaban poco más de 37.000. En términos absolutos, los 80 millones de europeos quedaron reducidos a tan sólo 30 entre 1347 y 1353.


Los brotes posteriores de la epidemia cortaron de raíz la recuperación demográfica de Europa, que no se consolidó hasta casi una centuria más tarde, a mediados del siglo XV. Para entonces eran perceptibles los efectos indirectos de aquella catástrofe. Durante los decenios que siguieron a la gran epidemia de 1347-1353 se produjo un notorio incremento de los salarios, a causa de la escasez de trabajadores. Hubo, también, una fuerte emigración del campo a las ciudades, que recuperaron su dinamismo. En el campo, un parte de los campesinos pobres pudieron acceder a tierras abandonadas, por lo que creció el número de campesinos con propiedades medianas, lo que dio un nuevo impulso a la economía rural. Así, algunos autores sostienen que la mortandad provocada por la peste pudo haber acelerado el arranque del Renacimiento y el inicio de la «modernización» de Europa.

Fuentes:

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