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Una sonda de la NASA llegó al asteroide más lejano de la Tierra, con forma de muñeco de nieve

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Se trata de Ultima Thule, una roca helada que se halla a 6.500 millones de kilómetros de distancia de la Tierra.

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En este incipiente 2019, la NASA batió otro récord con el programa New Horizons, al acercarse al objeto más alejado jamás explorado por el hombre,y que está aún más allá de Plutón. Dicho cuerpo celeste se encuentra a 6.500 millones de kilómetros de la Tierra.

Se trata del Ultima Thule, un asteroide de 35 km por 15 km, que fue el nombre elegido por el público en una convocatoria de agencia espacial norteamericana para nombrar al objeto conocido hasta ese momento como 2014 MU69, descubierto ese año por el telescopio espacial Hubble.

La primeras imágenes, en blanco y negro, permiten observar que el asteroide se encuentra rotando (aún no se sabe con qué velocidad) y que su eje de giro mira hacia la Tierra. Todo apunta que podría tener una forma similar a la de un muñeco de nieve, pero todavía no se puede descartar que se trate de dos objetos orbitando juntos. Ultima Thule se caracteriza por la presencia de hielo y de unas condiciones que han permanecido inalteradas desde el nacimiento del Sistema Solar, hace 4.500 millones de años.

"La sonda está en perfectas condiciones. Acabamos de conseguir el sobrevuelo más lejano", afirmó Alice Bowman, jefa de operaciones de la misión, entre aplausos y gritos de júbilo en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (EE UU), donde está el centro de control. "Ahora comenzarán a llegar los datos científicos para entender el origen de nuestro sistema solar", agregó.

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Entre aplausos y gritos de júbilo en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (EE UU), donde está el centro de control.

De acuerdo con la NASA, la sonda New Horizons, que ya inspeccionó Plutón en 2015, tomó fotografías de alta resolución de Ultima Thule, durante 72 horas y desde 3.500 kilómetros de distancia, con el objetivo de reconocer su superficie y composición y averiguar si tiene atmósfera u otros cuerpos celestes alrededor.

Las imágenes de mejor calidad tomadas por la nave todavía no han sido reveladas todavía -se espera alguna a última hora de hoy-, ya que las señales demoran seis horas en llegar a la Tierra y viajan a tan sólo un kilobyte por segundo. Por eso las fotografías realizadas de cerca y en alta resolución tardarán meses en llegar.

"La New Horizons se ha portado como se esperaba, haciendo la exploración más lejana en toda la historia", remarcó Alan Stern, investigador principal de la misión y científico del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado (EE.UU.). "Los datos que hemos visto hasta ahora tienen un aspecto fantástico y ya estamos aprendiendo sobre Ultima Thule".

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Última Thule, el remoto KBO (Objeto del Cinturón de Kuiper) sobrevolado por la nave New Horizons, de la NASA, parece tener una forma similar a un maní.


Ultima Thule está ubicado en una de las regiones más remotas del Sistema Solar, conocida como el cinturón de Kuiper, en honor al astrónomo que predijo su existencia en la década de los años cincuenta, Gerard Kuiper.

La sonda New Horizons se lanzó en 2006. En 2015 sobrevoló Plutón, el planeta enano, y reveló la compleja geología de este mundo. Ahora, está previsto que la nave pase 20 meses descargando los datos captados al pasar por las cercanías de Ultima Thule. Su energía le permitirá funcionar hasta mediados de la década de los treinta, de forma que quizás podría explorar algún otro objeto del cinturón de Kuiper.

Un pie para el rock
El guitarrista de Queen, el británico Brian May, acaba de lanzar su primer tema solista en 20 años, llamado "New Horizons (Ultima Thule Mix)", en lo que es un homenaje a la misión homónima de la NASA.

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Brian May acaba de lanzar su primer tema solista en 20 años, llamado "New Horizons (Ultima Thule Mix)", en homenaje a la reciente misión de la NASA.

Se trata de una canción de poco más de 4 minutos, que hace una clara referencia musical a la época más glam rock del grupo que compartió con Freddy Mercury durante los 70 y los 80. La letra trata sobre los progresos científicos y tecnológicos y la apertura para la humanidad de "nuevos horizontes", como se traduce el título de la canción, en la exploración del espacio.

El video que acompaña a la pieza musical mezcla animación y filmaciones de lanzamiento de naves espaciales con imágenes de cuerpos celestes y del universo. Además de ser uno de los guitarristas más reconocidos de la historia del rock, May tiene un doctorado en Astrofísica y es una eminente personalidad del mundo académico.


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